Les films fantastiques sont souvent assimilés à la « fantasy », il incluent généralement de la magie, des mondes imaginaires exotiques, ou des personnages, créatures irréels qui n’appartiennent pas au monde que nous connaissons contrairement aux films de science-fiction ou d’horreur qui peuvent avoir une base réaliste ou scientifique. Parfois, le terme «fantastique» est utilisé dans uns sens le plus large pour désigner tout film intégrant une part d’imaginaire.

Un film peut être rattaché au genre fantastique par certains thèmes traité sans appartenir exclusivement à ce genre, par exemple, dans Star Wars, le concept de la Force (dans le sens mystique de la trilogie originale), peut être considérée comme fantastique malgré son ancrage dans un environnement de science-fiction.

Les films de super-héros intègrent souvent des éléments de science-fiction mais peuvent par certains aspect être considérés comme des films fantastiques

Le cinéma surréaliste comprend également des éléments fantastiques mais adopte des conventions narratives qui en font un genre bien distinct